Interview Guido de Jong: Surfing the 9th Wave

De fietsindustrie is goed in het opnieuw uitvinden van het wiel. Figuurlijk, maar ook letterlijk! Elk jaar ontpoppen er nieuwe bedrijven die wielen aanbieden. Ofwel als samensteller van merkcomponenten, of met een programma aan eigen-label componenten.

Revoluties blijven echter uit: de wielen zijn nog steeds gewoon rond en bestaan uit dezelfde soort onderdelen. De komst van carbon velgen uit het Verre Oosten lijkt een boost te hebben gegeven aan de opmars van aanbieders, waarbij de verkoop-pitch vaak gericht is op de prijs/kwaliteitsverhouding en voor sommigen het naar persoonlijke smaak kunnen maken van combinaties wat betreft onderdelen en kleuren.

In Nederland hebben we er sinds kort ook een wielenmerk bij: 9th Wave. Het recept lijkt dat van anderen te volgen: bestel wat velgen en naven in China en stel het – al dan niet naar klantwens – samen. “Te kort door de bocht!”, aldus Guido de Jong, één van de twee heren achter 9th Wave.

Benieuwd naar hoe we dan naar 9th Wave moeten kijken, is het tijd om hem eens verder aan de tand te voelen.

Velozine: Waarom een wielenmerk beginnen? De markt lijkt al verzadigd…?

Guido de Jong: Het is een beetje een corny verhaal, maar 9th Wave is ontstaan uit liefde en passie voor het fietsen. En misschien ook wel omdat mede-eigenaar en -oprichter Peter Wouters (a.k.a. Peerke, van Peerkes Bikeshop) en ik stront-eigenwijs zijn en altijd denken dat we het zelf wel beter kunnen.

Ik heb jaren voor het team van Peter gefietst en we hebben elkaar goed leren kennen. We zijn beiden helemaal gek van materiaal, en we hadden behoefte aan betere wielen dan die met de lichtgewicht aluminium velgen waar we allemaal op reden. Ze bleken gewoon te slap voor veel grote, sterke Nederlanders. Ik zag al snel de mogelijkheden van carbon voor velgen en ik ben me er in gaan verdiepen. Vervolgens heb ik Peter benaderd en gevraagd of hij mee wilde doen. Hij heeft jarenlange ervaring in de branche en weet wat wel en wat niet functioneert.

9THWave10

Ook de 9th Wave wielen zijn gewoon rond, al is dat niet het hele verhaal…
VZ: Dus je bestelde wat velgen bij één van de fabrikanten in China en blijkbaar bleven die heel, maar dat maakt nog geen businessplan…

GdJ: Ik heb een achtergrond in het inkoopvak en vanuit die achtergrond weet ik vrij goed hoe ik internationaal zaken kan doen en goede afspraken kan maken. Via contacten in het Verre Oosten hebben we toen een start kunnen maken.

In de prijsvechters-markt heb ik echt geen trek.

Wat ons onderscheidt van ander merken, is voor een deel de prijs/kwaliteitverhouding. Maar we doen dit beslist niet om als prijsvechter op de markt te komen en daar willen we ook niet om bekend staan. In de prijsvechters-markt heb ik echt geen trek. We bieden deze prijzen omdat we denken dat een goede wielset best bereikbaar kan zijn voor het grote publiek en omdat we het voor dit geld aan kúnnen bieden (als klein bedrijf met een super lage overhead). Ondanks de scherpe prijs bieden we een hoge kwaliteit en afwerking.

9THWave07

VZ: Je noemt de kwaliteit en afwerking; anderen hoor ik dat ook benoemen, terwijl sommigen vrij snel van velgprofiel wisselen als dat de Aziatische toeleverancier toevallig zo uitkomt. Hoe hou je grip op het eindproduct én de kwaliteit?

“…ik word er ook altijd een beetje nijdig van als onze spullen met AliExpress.com junk vergeleken worden…”

GdJ: We hebben super goede kwaliteitsinspectie ter plekke via een eigen contact in Azië die ook de logistiek verzorgt. Op die manier komt het ook nooit voor dat we het in Nederland pas merken als er iets niet 100% volgens specificaties is. De kwaliteit is daardoor goed geborgd, en ik word er ook altijd een beetje nijdig van als onze spullen met AliExpress.com junk vergeleken worden, want er zit wel degelijk verschil in processen en kwaliteitsborging.

VZ: “AliExpress.com junk”, dat is straffe taal; jullie bestellen dus niet slechts wat velgen uit de standaardcatalogus om die te laten verschepen?

GdJ: De productie wordt echt volgens onze kwaliteitseisen en specificaties uitgevoerd. Dat uit zich in een hele mooie afwerking van de velgen. We halen bijvoorbeeld altijd alle resten van airbags (voor het vormen van de velg in de mal) uit de velg en er wordt niet geschuurd aan de velg. Hierdoor blijft de structuur van het carbon intact.

Maar ook ín de velg zitten wat slimme dingen. Geen high-tech oplossingen, maar gewoon handige dingen zoals 3 millimeter dik carbon aan de spaak-kant van de velg. Dat komt de degelijkheid van de velg ten goede. Ik heb wel eens wielen terug gehad waar de berijder onder volle kracht een stok in zijn wiel had gekregen. Spaken en nippels waren gebroken, maar het carbon had het overleefd. Bij de meeste lichte velgen zou een nippel door de velg getrokken zijn.

Een andere handigheid is een randje in het hookless velgbed waardoor de band wat vaster in het velgbed komt te liggen. Ideaal in heftige off-camber situaties. Het heeft nog een ander voordeel: bij een lekke band (bij een tubeless setup met gebruik van vloeibare latex) blijft de band goed op de velg zitten. De berijder heeft dan nog de keuze om de band nog een keer op te pompen langs de trail, hetgeen niet zou lukken als de band al van zijn plek af zakt.

9THWave03

Volgens de laatste trends: hookless. De opstaande randen van de velg hebben dus geen haak aan de uiteindes, maar lopen recht. Dat maakt de randen sterker en de velg goedkoper te produceren. Twee opstaande randjes centraal in de velg moeten de hieldraad er van weerhouden het contact met de zijkant van de velg te verliezen bij lage druk en extreme belasting.
VZ: De velgen komen dus uit Azië, geproduceerd in eigen beheer. Hoe zit dat met de naven en het opbouwen tot wielsets?

GdJ: Kennis van carbon zit nu eenmaal in Taiwan en China dus ik laat daar graag produceren. Onze eigen naven worden ook in die regio gemaakt en de spaken komen uit Zwitserland en België.

Vervolgens bouwen we de wielen op in Nederland met de componenten die we dus op verschillende plekken hebben laten maken. We werken met twee echte specialisten die de wielen opbouwen tot een mooi eindproduct. Zelf bouw ik ook regelmatig mee… het blijft mooi werk!

VZ: Ik zie een uitvoerige webshop. Is dat de enige manier om een wielset bij jullie te kopen?

GdJ: De wielen worden voornamelijk verkocht via de dealers; Momenteel 35 dealers en verkooppunten in de Benelux en we werken via agenten in Polen, Italië en Spanje, al staat dat nog in de kinderschoenen.

9THWave08

Want zwart is ook maar gewoon zwart. Naven zijn, net als belettering en spaaknippels, verkrijgbaar in diverse kleuren. Ook een Lefty voornaaf behoort tot de mogelijkheden.
VZ: Ik ken jou en Peter Wouters voornamelijk als mountainbikers; is dat ook de kern van jullie productprogramma of kijken jullie breder?

“We zijn niet vies van wielrennen, maar we hebben vooral focus op mountainbike en cross…”
GdJ: De basis van 9th Wave ligt in het mountainbiken. We zijn niet vies van wielrennen, maar we hebben vooral focus op mountainbike en crosswielen en -velgen. Dat vinden we leuk en je ziet ook dat we daar met name onderscheidend in zijn. Zo hebben we voor 2016 specifieke vernieuwingen voor de mountainbike- en crosswielen.

We hebben een combinatie gemaakt van een paar nieuwe trends. Zo hebben we bijna iedere velg asymmetrisch laten maken. Alle mountainbikevelgen hebben nu de extra randjes in het velgbed om de band op zijn plek te houden in extreme situaties. (Al is er bij mijn weten nog nooit een band van de velg geraakt bij het oude systeem)

We hebben een model boven de SL29 geplaatst: de SLA29, waarbij de A voor asymmetrisch staat. Die verkopen we in combinatie met een totaal nieuwe straight pull naaf met keramische lagering. Dat is een wielset waarmee we een tegenhanger bieden voor de Stan’s Valor wielset als het gaat om lichtgewicht. De set is nagewogen 1362 gram (exclusief velglinten en ventielen). We gebruiken voor en achter 28 DT Revolution spaken. De prijs van de set is hoger dan van de meeste 9th Wave sets, maar met €1399,- nog steeds veel voordeliger dan de alternatieven van de concurrentie.

9thWave_StraightPullHubs

…We hebben echter een iets andere opvatting over wielen bouwen, dus we hebben gekozen voor een asymmetrische velg om de iets smallere straight pull naven te compenseren en toch een zijdelings stijf wiel te kunnen bouwen.

We merken dat er veel vraag is naar straight pull; het ziet er ook fantastisch uit. En, mooi meegenomen, we konden ze een paar gram lichter maken. Vervolgens hebben we ze voorzien van keramische lagers en met die mix bieden we een upgrade ten opzichte van de standaard naven. De flensdiameter is wel kleiner. In de praktijk geeft dat een heel bijzonder effect: opvallend genoeg zijn de wielen met straight pull naven namelijk net iets comfortabeler dan onze wielen met J-bend spaken (traditionele spaken met gebogen kop). Door de asymmetrische velg blijft de zijdelingse stijfheid echter super strak.

Op dit moment leggen we ook de laatste hand aan een nieuwe mal voor een asymmetrische 29er velg met ruim 24 mm binnenbreedte. Deze maat past goed tussen de 22 en de 30 mm brede 29er velgen in en krijgt een enorm inzet bereik van XC, marathon tot all-mountain.

Uiteraard zijn al onze MTB wielen vanaf nu ook met 110×15 boost voornaaf te krijgen. En binnenkort komt ook de Boost 148 achternaaf beschikbaar.

Daarnaast hebben we onze 38 en 50 mm hoge weg-/crossvelgen voor schijfremmen nu met een tubeless ready velgbed. Het monteren van een band met vloeibare latex gaat nu echt prima en de band zit ook nog eens steviger op de velg.

9thWave_StraightPullHubs02

VZ: Tot slot: die naam… waar komt die in hemelsnaam vandaan?

GdJ: De naam 9th Wave is ontstaan tijdens een etentje met een paar bevriende Ieren. Ze vertelden over de typisch Ierse mythe van de Ninth Wave.

De mythe op zich is een behoorlijk uitgebreid verhaal over een “soul-journey” voorbij de negende golf. Allemaal nogal zweverig… Maar in de kern komt het er op neer dat de reis voorbij de negende golf een stap naar vernieuwing en vooruitgang is. Dat aspect in combinatie met de lekkere klank heeft ons doen besluiten om voor de naam 9th Wave te kiezen.

En de praktijk…?

De herkomst van de naam is misschien zweverig, maar de drive om niet zomaar ook gewoon wielen aan te bieden lijkt alles behalve zweverig. De eigenwijsheid van de mannen achter 9th Wave kleurt het verder.

Wij zijn echter ook eigenwijs en nemen niet alles klakkeloos over. We hadden al geconcludeerd dat de wielen óók rond waren en dat we ze heel specifiek, naar wens, kunnen samenstellen. Om de proef op de som te nemen, lieten we een wielset bouwen naar ons inzicht en stuiterden er mee van de berg, maar daar binnenkort meer over…

Tekst: Jeroen van den Brand
Foto’s: Jeroen van den Brand & 9th Wave

Posted in Reviews and tagged , , , .